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Incontra l’ippopotamo da 3.000 libbre con zanne che una volta vagavano per la Terra

Essendo uno dei più grandi mammiferi semi-acquatici viventi, gli ippopotami sono creature affascinanti. Il loro nome deriva dal greco, che significa “cavallo di fiume”, descrivendo il loro amore per gli habitat acquatici. Nonostante il loro aspetto, e con sorpresa di molti, ippopotami e balene sono strettamente imparentati attraverso un antenato comune che esisteva circa 54 milioni di anni fa. Gli ippopotami erano originariamente comuni in tutta Europa e in Asia, ma ora si trovano solo in Africa. Questi grandi animali amano trascorrere il loro tempo nelle praterie dove possono nutrirsi in abbondanza come erbivori.

Gli ippopotami dovrebbero mangiare molto per mantenere le loro dimensioni, ma nonostante l’aspetto minaccioso di questi animali, non sono aggressivi se non provocati. Anche allora, ci sono specie di ippopotami estinte che sembravano più spaventose e ritenute ancora più aggressive, e una di queste specie è il Desmostylus, un ippopotamo preistorico con zanne che un tempo vagavano per la terra. Continua a leggere per saperne di più su questo antico ippopotamo e su com’era la terra quando esisteva.

Come identificare il Desmostilo

Desmostilo
Demostilo pesava fino a 3.000 libbre ed era lungo fino a nove piedi, ma raggiungeva solo un’altezza di circa 3,5 piedi.

©Dmitry Bogdanov / CC BY 3.0 – Licenza

Questi erbivori estinti vissero dal tardo Oligocene al Miocene. Il Desmostylus apparteneva alla famiglia Desmostylidae e non ha discendenti in vita, il che rende difficile tracciare completamente la sua storia o apprenderne le abitudini. Queste creature simili a ippopotami pesavano fino a 3.000 libbre ed erano lunghe fino a nove piedi, ma raggiungevano solo un’altezza di circa 3,5 piedi. Avevano anche code corte e quattro zampe incredibilmente forti con zoccoli all’estremità. Poiché il Desmostylus era principalmente un mammifero marino, aveva caratteristiche che gli permettevano di vivere la maggior parte della sua vita in acqua. Ad esempio, le ossa delle zampe anteriori inferiori erano unite per formare un’appendice rigida. Ciò avrebbe potuto rendere difficile camminare sulla terraferma, ma nuotare sarebbe stato molto più facile.

Una delle caratteristiche più distintive di questo animale erano i suoi denti simili a zanne. Le due mascelle estese della creatura avevano zanne rivolte in avanti e fungevano da canini e incisivi allungati dell’animale. Molti esperti si chiedono ancora perché questi animali avessero questi denti simili a zanne, considerando che erano erbivori e non avevano motivo di uccidere e mangiare altri animali. Tuttavia, alcuni altri esperti ritengono che questi denti siano stati usati per proteggersi dai danni di altri animali predatori. Questi denti simili a zanne erano simili a quelli posseduti da un altro animale preistorico, il Gomphotherium, un animale preistorico simile a un elefante che visse durante il periodo Neogene.

Desmostilo Distribuzione e Habitat

Desmostilo
Si ritiene che Demostylus sia esistito per oltre 20 milioni di anni.

©Sandy__R dalla Scozia, Regno Unito / CC BY 2.0 – Licenza

Il Desmostylus è esistito tra il tardo Oligocene e il tardo Miocene, tra 28,4 e 7,250 milioni di anni fa. Si ritiene che la creatura esista da oltre 20 milioni di anni e, in base a dove sono stati trovati i fossili, si ritiene che abbia abitato in varie località, come diverse parti del Giappone in Asia e il Pacifico in Nord America. Sebbene in qualche modo strettamente imparentati con i moderni ippopotami, gli esperti ritengono che ci fossero ancora così tante cose che distinguevano questi animali oltre all’aspetto.

Anche se si ritiene che queste antiche creature dall’aspetto di ippopotamo fossero semi-acquatiche, ci sono prove che trascorressero la maggior parte del loro tempo in acqua e potessero immergersi molto in profondità, ma non oltre i 100 piedi. Secondo gli esperti, i motivi principali per cui questi animali trascorrevano del tempo sulla terraferma erano il riposo, l’accoppiamento o la ricerca di cibo. Nonostante assomiglino ai moderni ippopotami, lo stile di vita del Desmostylus sarebbe stato più simile a quello dei leoni marini. Apparentemente Desmostylus ha trascorso la maggior parte della sua vita nelle acque poco profonde delle regioni costiere, come evidenziato da come si sono formate le sue ossa. Tuttavia, alcuni risultati implicano che potrebbero aver risieduto anche in habitat di acqua dolce e di estuario.

Anche se la causa esatta dell’estinzione dell’animale è sconosciuta, gli esperti ritengono che i cambiamenti nell’habitat del Desmostylus forniscano indizi. Desmostylus iniziò la sua esistenza come animale marino, trascorrendo la maggior parte del suo tempo vicino alle coste. Si ritiene che, poiché l’era miocenica ha portato all’esistenza di nuovi mammiferi, il Desmostylus sia stato costretto in ambienti di acqua dolce. Questa nuova rivalità e il cambiamento nell’habitat molto probabilmente hanno contribuito alla loro estinzione.

Cosa mangiava il Desmostylus?

Dente di Desmostilo
A causa dei loro denti specializzati, si pensa che Demostylus potesse mangiare piante profondamente radicate.

©Ryan M. Bolton/Shutterstock.com

Si credeva che i Desmostylus fossero erbivori, proprio come gli odierni ippopotami, ma le piante esatte che questi animali consumavano rimangono sconosciute. Si ritiene che questi enormi mammiferi si nutrissero di morbide piante acquatiche che avrebbero potuto essere trovate intorno ai loro habitat. Inoltre, a causa dei loro denti specializzati, si pensa che possano anche mangiare piante profondamente radicate. Inoltre, i denti nella mascella inferiore anteriore si sono evoluti in zanne e hanno formato una configurazione simile a una pala. Altri due denti simili a zanne emersero dalla mascella superiore e il nome Desmostylus, che significa “pilastro della catena”, gli fu dato a causa della configurazione cilindrica dei denti posteriori.

Si sa poco degli animali, in particolare dei predatori, che vivevano contemporaneamente al Desmostylus. Poiché questi grandi mammiferi erano quasi del tutto indifesi meno i loro denti simili a zanne, si ritiene che molti altri predatori che condividevano l’habitat con loro avrebbero potuto facilmente predarli.

Desmostilo contro ippopotamo moderno

Ippopotamo che emerge dall'acqua
Nonostante abbiano denti incredibilmente lunghi e affilati come rasoi, gli ippopotami sono animali erbivori, come il Desmostylus.

©Radek Borovka/Shutterstock.com

Nonostante il Desmostylus sia più simile a un leone marino, questo animale condivide ancora molte somiglianze con i moderni ippopotami. La somiglianza principale tra questi due animali è il loro aspetto. Come i moderni ippopotami, il Desmostylus aveva un corpo grande e gambe potenti che lo aiutavano ad adattarsi alla vita sulla terra e in acqua. Come il Desmostylus, anche i moderni ippopotami possono vivere sulla terra e sull’acqua. L’ippopotamo trascorre il giorno guadando le acque paludose e la notte pascolando sulle minuscole isole. Il motivo principale per cui questi animali sono sulla terraferma includono l’accoppiamento, il riposo e l’alimentazione.

Un’altra cosa che accomuna questi due animali è la scelta del cibo. Entrambi erbivori, questi animali trascorrono molto tempo a mangiare per mantenere il loro peso (un ippopotamo ha una dimensione media di 3.000 libbre) e tendono a trovare più cibo intorno ai loro habitat preferiti. Nonostante abbiano denti incredibilmente lunghi e affilati come rasoi, gli ippopotami sono animali erbivori, come il Desmostylus.

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